SAINT-SAËNS A SAIGON

 

 

Une des grandes figures de la musique classique occidentale, compositeur, chef d’orchestre, organiste et pianiste français, Camille Saint-Saëns, est connue pour ses œuvres, dont Le carnaval des animaux, Danse Macabre, Symphonie n ° 3, La Symphonie de l’orgue et l’opéra Samson et Dalila. Mais peu de gens savent qu’il était aussi l’une des premières «célébrités» à visiter le Saigon colonial d’antan. On se souvient trop souvent de l’archi-conservateur qui critiqua amèrement la musique de Debussy et de Stravinski dans ses dernières années. Camille Saint-Saëns (1835-1921) était autrefois à la pointe de la vie musicale française, avide de nouvelles influences créatives, du Moyen-Orient et d’Asie, qui inspira plusieurs de ses œuvres majeures, dont l’opéra La Princesse jaune (1872) et les pièces orchestrales Suite Algérienne (1879) et Mélodies persanes (1870). Il créa plus de 300 œuvres, dont 13 opéras, cinq symphonies, cinq concertos pour piano, trois concertos pour violon et deux concertos pour violoncelle, mais à la fin de sa carrière musicale, Saint-Saëns se passionna pour de nombreux voyages internationaux. Il fit notamment des visites régulières aux îles Canaries et en Algérie et, en 1891, une expédition à Colombo, où l’on dit qu’il développa un intérêt profond pour la culture ethnique. Cependant, ce fut son voyage épique de 1894-1895 à Saigon qui excita la curiosité de ses contemporains. Il dit à ses amis parisiens: «Je partirai après les hirondelles, mais je reviendrai avec elles» et il partit de Marseille à la fin du mois de décembre 1894 sur le navire Sahalien des Messageries Maritimes emportant avec lui l’opéra inachevé d’Ernest Guiraud Brunhilde , qu’il avait accepté de terminer pendant son voyage.

 

 

Saint-Saëns s’est rendu à Saigon sur les Messageries maritimes Saghalien. Vu ici à Marseille. France

 

Son voyage en Extrême-Orient via le Canal de Suez, Colombo et Singapour incluait une escale à Alexandrie, permettant à Saint-Saëns de visiter à la fois les pyramides de Gizeh au Caire et la Vallée des Rois à Louxor. L’un de ses compagnons de route était Louis Jacquet, ancien gouverneur de Poulo-Condor (archipel de Côn Đảo), où en 1861, sur la plus grande île de Côn Sơn, les autorités coloniales françaises avaient établi une prison pour prisonniers politiques. Saint-Saëns partageait la passion de Jacquet pour la nature et pour le voyage, ils auraient passé des heures à discuter des arbres, des plantes et d’astronomie.

 

 

Camille Saint-Saëns à bord du navire – George Grantham Bain Collection

Arrivé à Saigon au début du mois de février 1895, Saint-Saëns s’envola dans son hôtel sous son nom-de-plume Sannois, mais un journaliste avait été averti de son arrivée. Un article publié le 11 février dans Le Courrier de Saigon rapporta que le maestro avait apporté avec lui «d’énormes quantités de papier, des pinceaux et une boîte d’aquarelles» et qu’il passait une grande partie de son temps à l’intérieur, travaillant. Cependant, Saint-Saëns aimait la ville et aimait se promener dans ses rues, ajoutant qu’il s’opposait à ce que ses partisans le poursuivent pendant ses douces promenades. Il menaçait de façon ludique de s’échapper au Cap St Jacques (aujourdh’ui Vũng Tàu) s’il n’était pas en paix.. Durant son séjour de six semaines à Saïgon, Saint-Saëns se rendit plusieurs fois à Chợ Lớn, où il assista aux représentation du Théâtre Chinois. Il aurait été impressionné par les sons de l’orchestre chinois, qu’il tenta de reproduire dans certaines de ses dernières compositions. À la mi-mars 1895, Louis Jacquet invita Saint-Saëns à venir s’installer à Poulo-Condor. Par coïncidence, l’ancien voisin du compositeur, Armand Rousseau, venait d’être nommé gouverneur général d’Indochine et était plus qu’heureux d’accélérer ses préparatifs de voyage. Du 20 mars au 19 avril 1895, Saint-Saëns resta anonyme dans l’ancienne Maison des passagers sur l’île de Côn Sơn. On dit qu’il prenait grand plaisir à la vie végétale exotique, aux énormes lézards et aux oiseaux au plumage de toutes les couleurs et fit plusieurs voyages vers les autres îles pour étudier leur faune.  » J’étais fait pour vivre sous les tropiques », avait-t-il observé. « J’ai raté ma vocation! »

 

 

L’ancienne Maison des passagers sur l’île de Côn Sơn, où séjourna Saint-Saëns – Quang Bảo, 2008

 

C’est à Côn Sơn que Saint-Saëns parvient à achever la majeure partie des travaux de Brunhilde, apparemment inspirés par les sons lugubres d’un instrument à deux cordes, le đàn nhị  joué par l’un des prisonniers dans une cellule des environs. Avant 1975, il y avait une plaque sur le mur de l’ancienne Maison des passagers qui disait: Dans cette maison habitait le grand compositeur Camille Saint-Saëns. Ici, du 20 mars au 19 avril 1895, il termina l’opéra, Brunhilde.

Cependant, il se peut que Saint-Saëns ait eu encore un peu de travail sur l’opéra lors de son escale de deux jours à Saigon en attendant son retour chez lui, puisque la partition complète de Brunhilde, mieux connue sous le nom de Frédégonde, porte l’inscription « Saigon, Avril 1895. » Aujourd’hui, le nom Côn Sơn est généralement associé aux horreurs de la servitude pénale sous le régime français, et les visiteurs sont souvent surpris de trouver un buste de Camille Saint-Saëns parmi les reliques révolutionnaires dans l’ancienne Maison des passagers. Le voyage épique de Saint-Saëns à Saïgon était son dernier grand voyage à l’étranger. Cinq ans plus tard, son opéra tant aimé Samson et Dalila est en tête de la saison d’ouverture 1900-1901 du nouveau Théâtre Municipal de Saigon, avec La Bohème de Puccini et La Navarraise de Massenet.

 

 

Le théâtre municipal de Saïgon, où l’opéra de Samson et Dalila de Saint-Saëns est en tête de la saison d’ouverture 1900-1901

 

Tim Doling est l’auteur du livre sur les visites guidées « Exploring Ho Chi Minh City » (Nhà Xuất Bản Thế Giới, Hà Nội, 2014) et organise régulièrement des visites guidées de 4 heures sur le patrimoine historique de Saïgon et de Cholon. Pour plus d’informations sur l’histoire de Saigon et les visites de Tim, visitez son site web, www.historicvietnam.com.

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